Nunca antes niños de tan sólo 2 años de edad habían visto tantos anuncios de comida rápida como los que ven hoy en día y los restaurantes raramente ofrecen a los padres las opciones de comidas saludables creadas para niños, según un nuevo estudio del Centro Rudd Para Política Alimentaria y Obesidad de la Universidad de Yale. Esta nueva investigación –el estudio más completo nunca antes realizado sobre el valor nutricional y el mercadeo de comidas rápidas–  muestra que los encargados del mercadeo de comidas rápidas transmiten sus mensajes a niños en los restaurantes y por medio de una variedad de medios de comunicación.

Además, el estudio revela que los restaurantes proveen platos acompañantes y bebidas predeterminadas con los menús infantiles que son en gran medida muy poco saludables.

Los autores del estudio analizaron los esfuerzos de mercadeo de 12 de las mayores cadenas de comida rápida de la nación, y examinaron las calorías, grasa, azúcar y sodio en más de 3.000 combinaciones de comida para niños y 2.781 artículos del menú. Su evaluación de las prácticas de mercadeo reveló que la industria de comida rápida gastó más de $4,2 billones en mercadeo y publicidad en el 2009, centrándose en gran medida en la televisión, internet, sitios de redes sociales y aplicaciones móviles.

“A pesar de las promesas de mejorar sus prácticas de mercadeo, las compañías de comida rápida parecen estar aumentando sus esfuerzos para alcanzar a los niños”, dijo la investigadora líder, Jennifer L. Harris, Ph.D., MBA, directora de iniciativas de mercadeo del Centro Rudd. “Actualmente, los niños en edad preescolar ven 21% más de anuncios de comida rápida en la televisión de los que vieron en el 2003, y niños que son un poco mayores ven 34% más”.

Entre los principales hallazgos del estudio se encuentran:

Alimentos y bebidas poco saludables siguen dominando los menús de los restaurantes. De las 3.039 posibles combinaciones de comidas para niños, únicamente 12 cumplen con los criterios nutricionales que los investigadores determinaron como aptos para niños en edad preescolar. Unicamente 15 cumplen con los criterios nutricionales para niños mayores.

Los adolescentes de edades entre los 13 y los 17 años compran de 800 a 1.100 calorías en un plato de comida rápida típico, aproximadamente la mitad del total de calorías recomendadas diariamente.

Al menos el 30% de las calorías en los artículos del menú que niños y adolescentes compran, provienen de grasas saturadas y azúcar.

En la mayoría de los restaurantes de comida rápida, una sola comida contiene al menos la mitad del sodio recomendado diariamente para jóvenes.

El ambiente del restaurante no ayuda a orientar a las personas hacia las opciones más saludables. La mayoría de restaurantes de comida rápida tienen por lo menos un plato acompañante y un tipo de bebida saludables como opciones en los menús infantiles, no obstante, éstas raramente se ofrecen como las opciones predeterminadas.

A pesar de que McDonald’s y Burger King solamente muestran acompañamientos y bebidas saludables en la publicidad dirigida a niños, los restaurantes automáticamente sirven papas fritas en los combos infantiles en al menos el 86% de las ocasiones, y bebidas gaseosas en al menos el 55% del tiempo.

Las empresas están enfrentando una creciente presión con relación al tamaño de sus porciones, no obstante, en lugar de eliminar sus acompañamientos y bebidas más grandes, les están cambiando el nombre. En Burger King, por ejemplo, la bebida “King” de 42 onzas es ahora la opción “grande”, la bebida de 32 onzas que solía ser la opción “grande” es ahora la “mediana”, la bebida de 21 onzas que solía ser la opción “mediana” es ahora la “pequeña”, y la bebida de 16 onzas que solía ser la “pequeña” es ahora la opción “value”.

El mercadeo dirigido a la juventud es efectivo. Cuarenta por ciento de los niños de entre las edades de 2 a 11 años piden a sus padres ir a McDonald’s al menos una vez a la semana, y el 15% de niños en edad preescolar piden ir todos los días. El 84% de los padres reportaron haber llevado a sus hijos de 2 a 11 años de edad a un restaurante de comida rápida al menos una vez durante la semana previa.

El niño en edad preescolar promedio ve casi tres anuncios de comida rápida al día, los niños de 6 a 11 ven tres anuncios y medio, y los adolescentes de 12 a 17 ven casi cinco anuncios al día.

Las opciones de alimentos para niños se ven afectadas por la exposición de segunda mano a anuncios de comidas y bebidas dirigidos a adultos. Más del 60% de los anuncios de comida rápida vistos por niños fueron de alimentos ajenos a los menús infantiles. En consecuencia, los niños mayores (6-11 años) son más propensos a pedir un artículo del menú de dólar o un combo (27%) que un menú infantil (21%).

La exposición de los jóvenes a los anuncios de comida rápida es dramática y cada vez mayor. En comparación con el 2007, en el 2009 niños en edad preescolar vieron 21% más anuncios de McDonald’s, un 9% más de Burger King y un 56% más de Subway. Niños de 6 a 11 años vieron un 26% más de anuncios de McDonald’s, un 10% más de Burger King y un 59% más de Subway.
La publicidad de comidas rápidas dirigida a niños en edad preescolar se centra en cimentar la lealtad de la marca en lugar de promover artículos de alimentos específicos.

El mercadeo de comidas rápidas dirigido a diferentes segmentos de edad empieza tan pronto los niños alcanzan los 2 años de edad, por medio de sitios web como el sitio Ronald.com de McDonald’s.

Compañías se dirigen a los jóvenes hispanos y afroamericanos. Los niños hispanos en edad preescolar ven 290 anuncios televisivos de comida rápida en español cada año. McDonald’s es el responsable de una cuarta parte de la exposición de los jóvenes a la publicidad de comida rápida en español.

Los niños y jóvenes afroamericanos ven al menos 50% de anuncios de comidas rápidas más que sus pares blancos. McDonald’s y KFC, en particular, se dirigen especialmente a la juventud afroamericana con publicidad en televisión, sitios web y anuncios en forma de banners.

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